• Explosion d'une supernova observée en direct

    Lancé en novembre 2004 par la NASA, Swift a pour mission l’observation de sursauts gamma dans l’Univers. En effet, une très forte émission de rayonnements gamma  est une des caractéristiques manifestes de l’explosion d’une supernova. Les étoiles sont stables grâce à la compensation de deux forces contraires : la gravité, qui tend à faire s’effondrer toute la masse sur elle-même, et la pression interne due aux réactions de fusion, qui tend à repousser la masse vers l’extérieur. Lorsqu’une étoile n’a plus suffisamment d’hydrogène pour maintenir ses réactions de fusion, on dit qu’elle arrive en fin de vie, et la gravité prend le dessus. Au-delà d’une certaine densité critique , l’étoile s’effondre complètement sur elle-même avant d’exploser en éjectant dans l’espace sa matière et une grande quantité de rayonnements. Jusqu’ici, seules d’énormes boules de gaz en expansion avaient été observées, vestiges d’explosions passées. 

    Le 18 février 2006, Swift détecte un sursaut gamma dans la constellation d’Ariès, située à 440 millions d’années-lumière, d’une durée de 40 minutes environ. Puis, plus rien. Ce signe ne trompe pas : un aussi long sursaut provenait probablement du coeur d’une supernova, indiquant que son explosion était imminente. De fait, deux jours plus tard les astronomes ont observé des jets de matière de forme sphérique, typiques du phénomène. L’observation ne s’est pas réellement faite "en direct", puisqu’il a fallu le temps que la lumière parvienne jusqu’à nous, soit 440 millions d’années. Mais ces observations vont permettre d’étudier l’évolution du nuage de gaz dans les premiers jours et les premiers mois suivant l’explosion, grâce à l’utilisation conjointe du VLT (Very Large Telescope ) et du télescope américain Shane . Les astronomes pensent déjà avoir des indices de la présence d’un magnétar  au centre de l’explosion.


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